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Volterra – Tuscany’s Secret Gem

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Volterra – Tuscany’s Secret Gem

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Volterra – Tuscany’s Secret Gem

San Gimignano, on the edge of Tuscany’s Chianti area, may be the one that attracts the hordes of tourists. But there are those in the know who will tell you Volterra, 12 miles away, is the more alluring hilltown.

Volterra sits 550 metres above the Cecina Valley and boasts views as far as the Tyrrhenian Sea. Such is its dominant position that the writer D H Lawrence once described it as sitting “on a towering great bluff that gets all the winds and sees all the world”. What he could have added is that it is a gem of Etruscan, Romanesque, medieval and Renaissance art.

Probably the oldest sites to see here are the remaining stretches of its Etruscan walls, built in the fourth century when the town’s population was double its present 11,300.

Back then it was known as Velathri, one of the most important of the 12 cities in the Etrurian federation and a major exporter of minerals, iron products alabaster to countries all around the Mediterranean Sea. The practice of working alabaster still thrives in the town to this day and Volterra’s streets are lined with shops that make it one of the best places in all Italy in which to buy alabaster goods.

However, Volterra is rightly best known for its walls, most of which are nearly 800 years old but some sections of which remain from the Etruscan era 2,400 years ago. The ancient defensive structure completely surrounds the town and includes moats and watchtowers. Its southern stretch takes in Volterra’s famous Porta all’Arco gateway to the town. Part of the gate dates back to the original 2,400-year-old Etruscan structure while the upper section was rebuilt by the Romans some 400 years later.

On the outside of the arch are three magnificent basalt heads. They have suffered considerable erosion down the centuries but they are thought to depict the Etrurian gods Uni (Juno), Tinia (Jupiter) and Menvra. The fact that the gate still remains is thanks to bravery of local wartime resistance fighters, who bricked it up with stones in 1944 to stop the Nazis destroying it as they attempted to halt the march of the Allied forces.
A short distance from the gate lies Piazza dei Priori, the heart of Volterra and surely among the most alluring medieval squares in all Italy.

Dominating the square is the 13th century Gothic Palazzo dei Priori, the oldest of Tuscany’s town halls and the building on which Florence’s Palazzo Vecchio and most other civic buildings in Tuscany would later be modelled.

Opposite the Palazzo dei Priori stands the Palazzo Pretorio and its Torre del Porcellino tower, which takes its name from the sculpture of a boar near its apex. Taking up the rest of the piazza are the Cassa di Risparmio, the Palazzo Vescovile and the rear of the Duomo, the cathedral. The Duomo was erected in the 12th and 13th centuries and boasts a marble portico and a simple Nicola Pisano façade. Several impressive works line its imposing interior, principally Mino da Fiesole’s marble ciborium from 1471 and Benozzo Gozzoli’s fresco of the Magis, made a couple of decades later.

However, no visitor can fail to be moved by the breathtaking 16th century ceiling, carved and embossed with azure and gold and featuring portraits of Volterra’s saints, including St Linus, who in AD67 became the Christian world’s second pope.

To the rear of the Duomo, in Piazza San Giovanni, one finds the town’s eight-sided baptistery, built in the 13th century with a green and white marbled facade. Overlooking its altar is an excellent 1591 Nicolo Cercignani painting, which suffered severe damage in the Second World War but was recently restored to its original glory.

Also worth seeing in Volterra is the town’s Roman theatre and baths, which were built in the first century BC and are now considered to be among Italy’s best-preserved Roman ruins. The site still has 19 rows of seats as well as part of the original stage and columns.

Worth seeing too are the Etruscan Museum, the Alabaster History Museum and the Palazzo Incontri Viti, one of the country’s most majestic private residences. There are fewer more relaxing ways to bring an end to your visit to Volterra than to spend a sunny evening in the Parco Archeologico public park, overlooked by the imposing 15th century Fortezza prison.

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Article Source:
http://EzineArticles.com/expert/Adriana_Giglioli/310953

admin @ marzo 22, 2016

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admin @ marzo 19, 2016

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admin @ marzo 18, 2016

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admin @ marzo 18, 2016

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admin @ marzo 18, 2016